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Les robots Twitter sont une source majeure de désinformation climatique

Les robots Twitter sont une source majeure de désinformation climatique

Les comptes Twitter gérés par des machines sont une source majeure de désinformation sur le changement climatique qui pourrait drainer le soutien des politiques pour faire face à la hausse des températures.

Dans les semaines qui ont suivi l’annonce de l’ancien président Trump sur le retrait de l’Accord de Paris, les comptes soupçonnés d’être des robots représentaient environ un quart de tous les tweets sur le changement climatique, selon une nouvelle étude.

«Si nous voulons faire face efficacement à la crise existentielle du changement climatique, la présence de robots dans le discours en ligne est une réalité avec laquelle les scientifiques, les mouvements sociaux et les personnes préoccupées par la démocratie doivent mieux lutter», a écrit Thomas Marlow, chercheur postdoctoral au New Université York, Abu Dhabi, campus et ses coauteurs.

Leur article publié la semaine dernière dans la revue Climate Policy fait partie d’un corpus de recherche en expansion sur le rôle des robots dans le discours climatique en ligne.

Le nouvel accent sur les comptes automatisés est en partie motivé par la façon dont ils peuvent fausser la conversation climatique en ligne.

« Les robots Twitter sont cette force croissante du mal depuis plus d’une demi-décennie maintenant », a déclaré John Cook, professeur au Center for Climate Change Communication de l’Université George Mason qui n’a pas participé à l’étude.

Des acteurs peu scrupuleux «ont réalisé à quel point la désinformation pouvait être puissante et influente», a-t-il déclaré. «Les robots Twitter en ont fait partie.»

L’équipe de Marlow a mesuré l’influence des robots sur la conversation climatique de Twitter en analysant 6,8 millions de tweets envoyés par 1,6 million d’utilisateurs entre mai et juin 2017. Trump a pris sa décision d’abandonner l’accord sur le climat le 1er juin de cette année. Le président Biden a annulé la décision cette semaine.

À partir de cet ensemble de données, l’équipe a analysé un échantillon aléatoire de 184 767 utilisateurs via le Botomètre, un outil créé par l’Observatoire des médias sociaux de l’Université de l’Indiana, qui analyse les comptes et détermine la probabilité qu’ils soient gérés par des machines.

Les chercheurs ont également classé les 885 164 tweets que ces utilisateurs avaient envoyés sur le changement climatique au cours de la période d’étude de deux mois. Les catégories les plus populaires étaient les tweets sur la recherche et les actualités climatiques.

Marlow et les autres chercheurs ont déterminé que près de 9,5% des utilisateurs de leur échantillon étaient probablement des robots. Mais ces robots représentaient 25% du total des tweets sur le changement climatique la plupart des jours.

Les robots étaient également plus présents dans les discussions sur la recherche et les actualités climatiques. D’autres domaines d’intérêt pour les robots étaient les tweets qui comprenaient le terme «Exxon» et la recherche qui jette un doute sur la science du climat. Un de ces tweet a mis en lumière un lauréat du prix Nobel de physique qui a prétendu à tort que «le réchauffement climatique est une pseudoscience».

« Ces résultats indiquent que les robots ne sont pas seulement répandus, mais de manière disproportionnée dans les sujets qui soutenaient l’annonce de Trump ou étaient sceptiques quant à la science et à l’action climatiques », a déclaré le journal.

La proportion de tweets de bots était plus faible les jours qui ont immédiatement suivi la décision de Trump sur l’Accord de Paris, ont constaté les chercheurs. C’est parce que, pensent-ils, les gens qui ne tweetent pas souvent sur le changement climatique l’ont fait à ce moment-là et les robots ont été incapables de réagir rapidement au flot de bavardages climatiques.

Les chercheurs n’ont pas été en mesure de déterminer qui a déployé les bots. Mais ils soupçonnent que les comptes apparemment faux pourraient avoir été créés par des «sociétés de combustibles fossiles, des pétro-États ou leurs substituts», qui ont tous un intérêt direct à prévenir ou à retarder l’action sur le changement climatique.

D’autres chercheurs qui étudient les conversations climatiques sur Twitter ont trouvé une prévalence encore plus grande de comptes de type bot. Un article publié l’année dernière dans les Actes de la conférence internationale SBP-BRiMS 2020 a estimé que 35% des comptes qui ont tweeté sur le climat lors de la Conférence des Nations Unies sur le changement climatique de 2018 en Pologne étaient des robots.

Mais cet article, rédigé par des chercheurs de l’Université Carnegie Mellon, a révélé qu’il y avait un nombre égal de robots qui soutenaient et jetaient le doute sur la science du climat.

Quel que soit le côté où ils se trouvent, les bots sont un obstacle à la limitation du flux de désinformation climatique, a déclaré Cook, le professeur George Mason.

«Il est important d’arrêter les bots», a-t-il déclaré dans une interview. «Il s’agit simplement de voir les plateformes de médias sociaux assumer leurs responsabilités et éliminer de manière agressive ce qui est considéré comme des robots définitifs. Pour moi, c’est le strict minimum que Twitter devrait faire. « 

La raison pour laquelle Twitter et d’autres plates-formes n’ont pas franchi cette étape, a déclaré Cook, est qu’il existe des incitations financières à ignorer le problème.

«De manière générale, la désinformation est une bonne affaire», a-t-il déclaré.

«La désinformation est plus susceptible d’être cliquée et appréciée, car elle a tendance à être plus collante», a expliqué Cook. «Et le modèle commercial des plates-formes de médias sociaux est basé sur les likes, les clics et les partages: plus un élément est interagi, plus une plate-forme gagne d’argent.»

Les fausses déclarations sur le coronavirus et l’élection présidentielle étaient des exceptions notables à cette règle. Seule la pression du public changera les calculs des entreprises de médias sociaux concernant les bots et la désinformation climatique, a-t-il ajouté.

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