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L’homme derrière Fortnite fait le pari le plus risqué de sa carrière. Le gain pourrait être énorme

L'homme derrière Fortnite fait le pari le plus risqué de sa carrière. Le gain pourrait être énorme

Mise à jour à 13 h 24 GMT (21 h 24 HKT) le 10 février 2021

(CNN Business) Au cours de sa carrière, Tim Sweeney n’a pas eu peur de s’attaquer aux géants de l’industrie technologique.

Le PDG et fondateur d’Epic Games a eu le don de choisir les bonnes batailles tout en renforçant l’indépendance de son entreprise. Fortnite, le jeu de bataille royale à succès de la société, a récemment dépassé plus de 15 millions de joueurs simultanés et a engendré un univers de fandom. Epic a défié les plateformes établies en lançant sa propre vitrine de jeux vidéo numériques. Et la société de plusieurs milliards de dollars a développé Unreal Engine, un logiciel propriétaire permettant de créer ses propres jeux vidéo, sous licence à d’autres développeurs et animateurs.

Maintenant, Sweeney, 50 ans, se lance dans la plus grande bataille de l’histoire de 30 ans de son entreprise: Epic poursuit Apple et Google dans une contestation judiciaire qui pourrait refaire l’avenir de l’économie numérique.

« La frustration d’Epic avec Apple en particulier, et Google dans une certaine mesure, s’était accumulée pendant au moins trois ans. Depuis que Fortnite a grandi pour avoir un large public, nous nous sommes sentis étouffés par plusieurs choses », a déclaré Sweeney à CNN Business lors d’une interview en décembre.

Lancé en 2017, Fortnite est rapidement devenu un phénomène. Lors de ses débuts, Epic a facturé 40 $ pour télécharger le jeu – un prix typique. Mais la société a rapidement basculé vers un modèle commercial plus risqué, pariant qu’offrir Fortnite en tant que jeu gratuit avec des achats intégrés d’articles numériques tels que des tenues générerait plus de revenus globaux.

Le pari a payé. Bien qu’Epic ait récolté des milliards sur les achats dans le jeu de Fortnite – environ 1,3 milliard de dollars en 2020 et 1,8 milliard de dollars en 2019, selon la division de jeux de Nielsen SuperData – la société a hésité à payer une partie de ces revenus aux propriétaires de magasins d’applications comme Apple et Google. Si un joueur téléchargeait Fortnite depuis l’App Store d’Apple, par exemple, Apple recevrait une réduction de 30% sur tous les achats intégrés.

Sweeney pensait que cette exigence enfreignait les lois antitrust car elle obligeait les développeurs à utiliser les systèmes de paiement d’Apple et de Google.

Epic a donc passé des mois à développer son plan de bataille pour combattre Apple, qu’il a baptisé « Project Liberty », a-t-il déclaré.

La société a préparé un procès de 60 pages et a créé une vidéo qui parodiait la publicité classique d’Apple « 1984 », pour faire bonne mesure.

Le 13 août, le projet Liberty est entré en action – un plan qui cherchait à forcer les géants de la technologie à réagir.

Dans un article de blog, Epic a encouragé les utilisateurs de Fortnite à payer directement l’entreprise pour les achats intégrés. Google et Apple ont rapidement retiré Fortnite de leurs magasins, alléguant que la société avait violé leurs conditions de service. Epic a ensuite intenté des poursuites contre chacune des entreprises, dans lesquelles Epic a fait valoir que les tribunaux devraient intervenir et ordonner à Apple et à Google d’autoriser les développeurs à vendre des achats intégrés sans la réduction de 30% des revenus.

« Le problème d’Epic est entièrement auto-infligé et il est en leur pouvoir de le résoudre », a déclaré Apple dans un communiqué. « Epic a été l’un des développeurs les plus prospères de l’App Store, devenant une entreprise de plusieurs milliards de dollars qui atteint des millions de clients iOS à travers le monde. Nous souhaitons vivement que l’entreprise fasse partie du programme pour développeurs Apple et de ses applications. le magasin. »

Google a répondu qu’il avait « des politiques cohérentes qui sont équitables pour les développeurs » et que Fortnite avait enfreint ces règles. « Cependant, nous nous réjouissons de l’opportunité de poursuivre nos discussions avec Epic et de ramener Fortnite sur Google Play », a-t-il ajouté.

Pour Sweeney, qui a parlé à CNN Business via un appel vidéo depuis son domicile, la bataille contre Apple et Google représente plus que 30% de réduction de ses revenus.

«J’ai grandi à une époque où tout le monde pouvait créer des logiciels. C’est mon premier ordinateur, un Apple II», a déclaré Sweeney, désignant l’emblématique machine grise en forme de bloc sur le bureau derrière lui. «Vous l’allumez et il affiche une invite de langage de programmation», a-t-il poursuivi. « J’ai donc toujours senti que les plates-formes ouvertes sont la clé des marchés libres et de l’avenir de l’informatique. »

Premiers rêves

Premiers rêves

En 1991, un jeune Sweeney, 20 ans, a fondé Epic, alors connu sous le nom de Potomac Computer Systems, afin de vendre des copies d’un jeu vidéo qu’il avait lui-même créé. Il a dirigé l’entreprise hors de la maison de ses parents dans le Maryland. Sur le même sujet : La PlayStation 5 et la Xbox Series X réapprovisionnent aujourd’hui et où chercher [MISE À JOUR].

Alors qu’Epic produisait ses propres jeux de tir comme Fire Fight et Unreal, il a également commencé à concéder sa technologie de développement de jeux à d’autres fabricants de jeux à la fin des années 1990. Cela est devenu Unreal Engine, un logiciel de jeu omniprésent qui fait désormais partie intégrante des activités d’Epic. Entre 2012 et 2017, Epic a survécu principalement grâce aux revenus générés par les frais de licence d’Unreal Engine, a déclaré Sweeney. Aujourd’hui, l’Unreal Engine est également utilisé dans l’animation, comme la création de scènes pour « The Mandalorian » de Disney.

Sweeney a déclaré qu’il avait toujours envisagé Epic comme une entreprise à multiples facettes. Il voulait qu’Epic crée et vende des jeux – et crée et licencie les outils utilisés pour les créer.

Une partie de cette équation était, bien sûr, Fortnite.

Depuis le début, Epic a toujours eu des ambitions démesurées pour Fortnite. Le jeu propose des dizaines de croisements chaque année, de Marvel’s Avengers à Star Wars. Il accueille des concerts virtuels massifs et offre aux joueurs des fonctionnalités brillantes sans fin, dans le but qu’il y ait quelque chose de nouveau à chaque fois qu’un joueur se connecte. Mais la vitesse vertigineuse du développement aurait eu un coût réel pour ses travailleurs, dont certains ont déclaré à la publication de jeux Polygon en 2019 qu’ils travaillaient régulièrement 70 heures par semaine. Depuis lors, Epic a apporté des changements, notamment en embauchant plus de personnes, en sollicitant davantage de commentaires des employés, en offrant des congés payés illimités et en imposant des vacances à l’échelle de l’entreprise, selon l’entreprise.

La décision d’Epic en 2018 de se développer dans la vente de jeux tiers a créé une autre opportunité commerciale et un autre combat contre l’establishment. En lançant son propre magasin de jeux et en supprimant les intermédiaires, Epic tentait de pénétrer un marché déjà florissant des jeux PC qui était, à l’époque, dominé par Steam, un magasin de jeux populaire.

«Nous avons dû déplacer des montagnes pour avoir la moindre chance de gagner du terrain», a déclaré Sweeney. Selon NPD Group, le magasin d’Epic a attiré l’attention pour des cascades éclatantes comme le fait de donner Grand Theft Auto V, qui est le jeu le plus vendu aux États-Unis au cours de la dernière décennie.

Alors que l’Epic Games Store a pris de l’ampleur, attirant plus de 160 millions d’utilisateurs de PC et générant plus de 700 millions de dollars d’achats l’année dernière selon la société, les critiques s’opposent à ses offres exclusives qui empêchent certains jeux d’entrer dans d’autres magasins. Sweeney a défendu sa position, affirmant que les exclusivités du magasin étaient une stratégie raisonnable qui aide Epic à rivaliser avec Steam.

En 2019, Epic a acquis l’application de médias sociaux Houseparty et a annoncé plus tard qu’il ajouterait le chat vocal à Fortnite via l’application.

La société était évaluée à 17,3 milliards de dollars en 2020, faisant de Sweeney un milliardaire.

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Positionné de manière unique

Alors que les investisseurs d’Epic incluent Tencent, qui détient une participation de 39%, et Sony, qui a acheté une participation de 1,4% en 2020 pour 250 millions de dollars, Sweeney reste le PDG et actionnaire majoritaire. A voir aussi : «Fortnite» Saison 5, semaine 9, les défis ont été divulgués en ligne.

Le concurrent Roblox a annoncé ses plans pour une cotation directe et Unity – un rival d’Unreal – est devenu public en 2020. Mais Epic Games a peu d’intérêt pour une introduction en bourse.

« Nous sommes toujours une société hautement indépendante qui n’est pas redevable aux marchés publics dans lesquels nous devons afficher des bénéfices toujours croissants », a déclaré Sweeney. « Et quelque chose comme un combat comme celui-ci [avec Apple et Google], qui nous fait perdre de l’argent pendant un an ou plus, ne serait jamais toléré. Nous avons donc l’indépendance financière pour le faire. »

Le modèle commercial d’Epic lui confère une flexibilité que les autres entreprises technologiques n’ont pas nécessairement.

« Contrairement à Facebook, iOS ne génère pas la majorité des revenus d’Epic. Contrairement à Spotify ou Netflix, Epic est très rentable », a déclaré Matthew Ball, un ancien dirigeant et stratège d’Amazon Studios qui a écrit plus de 20 000 mots sur Fortnite et Epic. « Et contrairement à presque toutes les autres grandes entreprises, Epic est privée et contrôlée majoritairement par une seule personne. »

Ball a ajouté que le combat avec Apple et Google ne s’était pas fait sans sacrifices pour Epic, ce qui pourrait voir les utilisateurs avides d’iPhone trouver d’autres jeux pour remplacer Fortnite alors que l’application passe des mois, voire des années, au purgatoire légal. « Mais Epic est particulièrement capable de repousser », a-t-il déclaré.

Ce qui est en jeu

Sweeney a refusé de dire combien la société dépense en frais juridiques, mais il a déclaré que la lutte contre Apple et Google coûte « beaucoup et beaucoup » de temps à la haute direction. A voir aussi : PepsiCo se tourne vers Minecraft, éloignant l’entraînement virtuel de la «  fatigue du zoom  ».

Et l’interdiction de Fortnite dans les magasins d’applications coûte beaucoup à l’entreprise en perte de revenus. Les utilisateurs de Fortnite ont dépensé environ 1,2 milliard de dollars dans le monde pour le jeu sur iOS depuis son lancement, selon Sensor Tower.

Le procès d’Epic contre Apple devrait être jugé en mai. Google cherche à faire rejeter la poursuite d’Epic lors d’une audience prévue le 18 février.

Une telle mêlée publique a déconcerté certains développeurs, qui craignent qu’Apple n’aille plus loin et supprime des applications de son magasin simplement pour avoir été construites à l’aide de l’Unreal Engine, ce qu’il a brièvement menacé de faire en août dernier.

«Nous avions légitimement prévu de passer à Unreal pour notre prochain projet de réalité virtuelle, mais après que Tim ait décidé de pousser l’ours, nous avons décidé que cela ne valait pas le risque», a tweeté le développeur de jeux Ryan Engle en décembre. «J’adore Epic et Unreal, mais les affaires sont les affaires et les conséquences concrètes de l’interdiction par Apple d’Epic sont trop risquées pour nous.»

Sweeney a répondu en disant que la «peur des représailles d’Apple» d’Engle était partagée par de nombreux développeurs, mais Epic «se battrait de la même façon!

Epic risque également la part de marché de Fortnite sur les plates-formes iOS et Android, car les fans peuvent se tourner vers d’autres jeux pendant la bataille juridique. Sur les appareils Android, Fortnite peut être téléchargé à partir du site Web d’Epic et des magasins d’applications autres que le Play Store de Google.Ainsi, même si l’accès est entravé, il n’est pas éliminé. Cependant, sur les appareils Apple, le jeu ne peut plus être téléchargé du tout.

Sweeney a également fait face à des réactions négatives en novembre pour avoir comparé de manière controversée la bataille juridique de Fortnite au mouvement des droits civiques.

« Le fait est que si vous voulez vraiment faire une différence, vous devez renverser le système », a déclaré Sweeney en réponse aux critiques. « Je pense que nous pouvons apprendre beaucoup de toutes les luttes passées de l’humanité et je pense qu’il est parfaitement sain d’appliquer les luttes de causes vitales de l’histoire du monde à des luttes sur des problèmes plus petits comme les plates-formes logicielles. »

Retour au tribunal

Pour Epic Games et Sweeney, les risques en valent la peine. Voir l'article : Xbox révèle sa gamme complète exclusive pour 2021 | Screen Rant. Sweeney craint un avenir dystopique où les plates-formes technologiques sont dominées par quelques entreprises et les applications les plus réussies sont clonées par ces entreprises pour maximiser les profits.

« [Les entreprises] feront simplement cette industrie par industrie et catégorie d’applications par catégorie d’applications jusqu’à ce qu’elles aient englouti tout ce qui compte. Et qui restera-t-il? » dit Sweeney. « Un million de développeurs indépendants qui, ensemble, réalisent un petit pourcentage des revenus sur l’App Store parce que ces entreprises sont trop petites pour être attrayantes à voler. »

Dans le meilleur scénario d’Epic, le tribunal pourrait décider qu’Apple et Google ne sont pas autorisés à regrouper des services de paiement avec leurs magasins d’applications, permettant aux développeurs d’être payés directement, selon des experts juridiques.

Mais si Epic perd, cela clarifiera au moins quelles sont les limites de la loi antitrust, de sorte que les personnes ayant des griefs similaires peuvent chercher à faire appel au Congrès pour une réforme antitrust, selon John Bergmayer, directeur juridique du groupe de défense des droits des consommateurs Public Knowledge.

«Je pense que [Epic gagner les poursuites] serait plutôt bon pour les marchés dans leur ensemble», a déclaré Mitch Stoltz, avocat senior du groupe de droits numériques à but non lucratif Electronic Frontier Foundation, dans une interview en août. « Vous verriez plus d’expérimentation. Vous verriez plus de modèles commerciaux. Vous verriez plus d’innovation. »

Quant à Sweeney, il est optimiste qu’Epic peut changer l’industrie.

« C’est un combat épique ou une pression pour le changement et la réussite, et ce n’est pas si inhabituel », at-il déclaré. « Nous l’avons fait plusieurs fois et tout le monde dans l’industrie en a souvent bénéficié. »

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